Redécouvrir Gifford Pinchot (1865-1946)

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Pour citer ce document :
URI: http://hdl.handle.net/2042/56886  |   DOI : https://doi.org/10.4267/2042/56886
Title: Redécouvrir Gifford Pinchot (1865-1946)
Author: Barthod, Christian
Abstract: Né en 1865, Gifford Pinchot est issu d’une famille d’ascendance française qui fit fortune notamment dans l’exploitation minière des forêts de Pennsylvanie. Diplômé de l’université Yale en 1889, il partit en Europe étudier la foresterie durant 13 mois, sur l’invitation de son père, avec l’intention d’en faire son métier, situation qui n’existait alors pas aux États-Unis. Il fut ensuite gestionnaire forestier salarié, puis consultant installé à son propre compte, avant de se faire connaître par ses écrits et d’être en 1896 le seul membre non scientifique d’une commission ad hoc de l’Académie nationale des sciences sur la forêt, où il rencontra John Muir. Devenu conseiller spécial du département de l’Intérieur pour la forêt, puis chef du bureau des forêts du département de l’Intérieur, il fut le premier chef de l’US Forest service créé en 1905 au sein du département de l’agriculture (USDA) et son organisateur efficace. Très influent auprès du président Theodore Roosevelt, son ami, il élargit sa réflexion et son activité à l’ensemble des ressources naturelles, promouvant une nouvelle approche qu’il appela « conservation », notamment au travers d’une conférence des gouverneurs des États américains, réunie en 1907, puis d’une conférence internationale associant le Mexique et le Canada aux États- Unis d’Amérique. Renvoyé en 1910 pour insubordination, suite à son conflit public avec Richard Ballinger, secrétaire d’État à l’Intérieur du président Taft, il se consacra un temps à diverses activités de « lobbying forestier » avant de se reconvertir à partir de 1920 comme chef du département des forêts, puis du nouveau département des forêts et des eaux de Pennsylvanie. Il se lança ensuite dans une carrière politique, exerçant deux mandats de gouverneur de Pennsylvanie, mais il échoua à se faire élire sénateur, puis candidat républicain à la présidence des États-Unis. En 1940, il lança l’idée d’une conférence internationale sur la conservation comme fondement d’une paix permanente, initiative qui conduisit en 1949 à une conférence scientifique des Nations unies sur la conservation et l’utilisation des ressources naturelles. Mais Pinchot était décédé en 1946 d’une leucémie, juste après avoir terminé son « testament forestier », intitulé Breaking new Ground. Dans l’histoire des idées, il reste le père de la « conservation » et un des premiers penseurs de la foresterie multi-usages, aux lointaines origines de la foresterie multifonctionnelle moderne. Il est aujourd’hui considéré comme un des précurseurs du concept de « développement durable ». Après une période d’éclipse, il est redevenu une source d’inspiration pour des mouvements très divers aux États-Unis. L’homme, et notamment le penseur forestier, est plus complexe et plus novateur que l’image d’Épinal que l’US Forest Service a longtemps mis en avant.
Description: Gifford Pinchot was born in 1865 to a family of French descent that made its fortune from mining in the forests of Pennsylvania. He graduated from Yale in 1889 and went to Europe to study forestry for 13 months under the advice of his father with the intention of making forestry his profession – something unheard at the time in the United States. He went on to become a paid forest manager and then a self-employed consultant before acquiring a reputation from his publications and being appointed in 1896 as the only non-scientific member of an ad hoc committee of the National Academy of Sciences where he met John Muir. He became special advisor to the United States Department of Agriculture’s Division of Forestry and then head of the US Forest Service that was established in 1905 at the USDA, where he efficiently organised the new service. He was a friend of President Theodore Roosevelt on whom he had a strong influence. He broadened the scope of his investigations and activities to all natural resources and promoted a new approach that he referred to as “conservation”, in particular through the Conference of Governors, which met in 1907, and then through an international conference that brought together Mexico, Canada and the United States. He was fired in 1910 for insubordination following his public conflict with Richard Ballinger, Secretary of the Interior for President Taft. Thereafter he spent some time on various forest lobbying activities before being appointed in 1920 to the position of State Commissioner of the Forestry Division, and then of the new Inland Waterways and Forestry Department of Pennsylvania. He then embarked on a political career, and became governor of Pennsylvania for two terms, but was unable to get himself elected as Senator, before unsuccessfully running for the presidency as the Republican candidate. In 1940, he came up with the idea of an international conference on conservation as a foundation of permanent peace, which eventually led in 1949 to the holding of a United Nations Scientific Conference on the Conservation and Utilization of Resources. But Pinchot had died of leukaemia in 1946 soon after finishing his “forestry testament” called Breaking new Ground. In the history of ideas, he remains the father of “conservation” and one of the first theoreticians of multi-use forestry, i.e. the roots of modern day multi-functional forestry. He is now considered one of the forerunners of the concept of “sustainable development”. After falling into oblivion for a time he once again became source of inspiration for some very different movements in the United States. As a man, and especially as a forestry theorist, he is more complex and innovative than the cliched image of him that the US Forest Service presented for a long time.
Publisher: AgroParisTech, Nancy, France
Date: 2015

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